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Euler et les jets d’eau de Sans-Souci

De Yann Brenier

Beaucoup ont entendu parler de l'immense oeuvre mathématique du mathématicien suisse Leonhard Euler (Bâle 1707-Saint-Pétersbourg 1783), dont Laplace disait "Lisez Euler, lisez Euler, c'est notre maître à tous". Mathématicien, physicien, ingénieur, astronome et philosophe, européen bien avant l’heure, il a vécu à Bâle, Saint-Pétersbourg et Berlin, au service de rois et de tsars, à l’époque de l’Europe des lumières et des académies scientifiques.

Invité par le roi de Prusse Frédéric II en 1741, Euler est resté en poste à l'académie de Berlin pendant vingt-cinq ans.

En 1748, Frédéric II confia à Euler la conception des jets d'eau de son palais de Sans-Souci ; voici ce que, longtemps plus tard, ce prince écrivit à Voltaire, en janvier 1778 : "Je voulus faire un jet d'eau dans mon jardin; Euler calcula l'effort des roues pour faire monter l'eau dans un bassin, d'où elle devait retomber par des canaux, afin de jaillir à Sans-Souci. Mon moulin a été exécuté géométriquement, et il n'a pu élever une goutte d'eau à cinquante pas du bassin. Vanité des vanités! vanité de la géométrie!"

Ce commentaire acerbe repose l'éternelle question de la relation des mathématiciens au monde concret. En fait, selon l'historien des sciences Michael Eckert, Euler avait fourni un rapport précis et pertinent au roi qui, soucieux de réduire les dépenses, n'en a pas tenu compte sérieusement.

Informations sur la vidéo

  • Date de captation 13/02/2013
  • Date de publication 03/04/2021
  • Institut SMF
  • Langue Français
  • Audience General Public
  • Format MP4
  • Lieu Bibliothèque Nationale de France

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